Telescópio da NASA revela prova definitiva de água na Lua

Telescópio da NASA revela prova definitiva de água na Lua
Usando um Boeing 747SP modificado para captar raios infravermelhos, a agência espacial encontrou evidência de água na Lua em sua face iluminada pelo Sol

No início da tarde desta segunda (26), a NASA confirmou a presença de água na Lua. Os cientistas examinaram a superfície da lua em infravermelho, focalizando a fonte da assinatura química com uma clareza extraordinária. Essa assinatura foi registrada por três naves especiais que estão analisando a Lua há 11 anos. Eles determinaram que ela é predominantemente H2O que existe na superfície lunar, ao invés de hidroxila.

Água na Lua

A assinatura da água foi detectada na superfície iluminada da Lua, onde a molécula seria exposta à radiação ultravioleta e onde as temperaturas flutuam muito entre o amanhecer, o meio-dia e o anoitecer. Shuai Li, cientista planetário da Universidade do Havaí e co-autor de um dos novos estudos, comenta sobre os resultados obtidos:

“A detecção é única para a água molecular […] Com base em nosso conhecimento, não pode ser outra coisa. É um tanto surpreendente, mas conclusivo.”

Li tem caçado evidências de água na Lua há anos e fez parte de uma equipe de cientistas envolvidos na detecção de gelo de água nos polos lunares em 2018. O gelo ficou preso em regiões permanentemente sombreadas da superfície lunar que nunca recebem luz solar.

No segundo estudo, outra equipe de pesquisadores sugere que o gelo de água pode ser ainda mais espalhado, existindo em sombras na superfície da lua. Embora isso não quer dizer que já podemos planejar férias nos lagos da Lua, o par de estudos demonstra que a lua está mais úmida do que acreditávamos e destacam o potencial de utilizar recursos lunares na exploração humana e robótica.

SOFIA, um telescópio voador gigante

Uma das chaves para a descoberta foi o Observatório Estratosférico para Astronomia em Infravermelho, ou SOFIA (Stratospheric Observatory for Infrared Astronomy, em inglês), um Boeing 747 sob medida com um telescópio instalado na parte de trás da fuselagem. A aeronave, operada pela NASA e o Centro Aeroespacial da Alemanha, voa a quase 13 mil km de altura. Durante o vôo, ela abre uma escotilha na parte traseira, apontando seu telescópio para o céu e estudando o cosmos na luz infravermelha.

Virando o telescópio da SOFIA para a Lua em 2018, a equipe de pesquisa escolheu duas superfícies iluminadas pelo sol: uma em altas latitudes perto da cratera Clavius ??e outra que estava mais perto do equador.

Telescópio SOFIA em um avião ao detectar água na Lua
O telescópio SOFIA, acoplado a um Boeing 747, foi capaz de detectar moléculas de água na Lua

A detecção da água gira em torno da flexão e do alongamento das moléculas de água. Quando a luz atinge a água molecular, os átomos absorvem essa energia, se curvam um pouco e emitem a luz novamente. A luz emitida é muito específica da água molecular e não há outro material que exiba uma assinatura de luz semelhante. Foi assim que, em torno da cratera Clavius, a equipe detectou água.

Porém, como a água surgiu na Lua? Afinal de contas, a superfície lunar está sujeita a bombardeios por micrometeoritos, raios cósmicos e vento solar. A equipe sugere que a água provavelmente está presa em vidro criado por impactos ou entre grãos, onde pode ser protegida do ambiente extremo.

O vento solar, como observa a equipe, pode contribuir para a criação de água na superfície. O sol expulsa átomos de hidrogênio, que colidem com a lua. A equipe encontrou pouca hidroxila ao redor da cratera Clavius, e eles propõem que impactos de micrometeoritos podem ajudar a mobilizar os átomos de hidrogênio e oxigênio, transformando-os em água.

Água nas sombras da Lua

As crateras lunares criam um terreno montanhoso o suficiente para proteger completamente as áreas da lua do sol. Porém, alguns lugares na lua nunca viram a luz do sol. As vastas regiões de escuridão eterna, conhecidas como regiões permanentemente sombreadas, ou PSRs (Permanently Shadowed Regions, em inglês), existem nos pólos da lua.

Lá, a escuridão sem fim faz com que as temperaturas caíam para menos 184 graus Celsius. Qualquer água depositada ali, por cometas ou asteroides, fica presa, transformando-se em gelo que nunca mais verá o sol.

Usando dados do Lunar Reconnaissance Orbiter da NASA, os pesquisadores sugerem que as PSRs existem em uma grande parte da superfície da lua em escalas muito menores. Os pesquisadores detalham esse locais (com até 1 cm de diâmetro) no segundo grande artigo da Nature Astronomy, detalhando a ampla distribuição de lugares de sombra usando modelagem matemática.

Tais locais podem ser duas vezes mais abundantes do que se pensava. Eles não descobriram gelo de água neles – mas se houver gelo preso lá, ele pode se tornar um componente crítico de futuras missões lunares. Eles também podem conter água de impactos lunares mais recentes, possibilitando estudos sobre a deposição recente de água e compará-la com a das crateras maiores presentes nos pólos, o que provavelmente ocorreu há bilhões de anos.

O futuro da água na Lua


A NASA deseja retornar à Lua com o programa Artemis, que visa estabelecer uma base permanente na superfície lunar até o final da década — a última vez que um ser humano esteve na Lua foi durante a missão Apollo 17. Qualquer futura base lunar provavelmente tiraria proveito dos recursos da superfície lunar. Craig Lindley, especialista em modelagem computacional na ciência da Austrália agência CSIRO, fala sobre o mapeamento de gelo de água da Lua:

“A água na superfície da lua pode ser usada para várias coisas muito importantes, como sustentar astronautas, criar oxigênio e hidrogênio para combustível de foguete ou geração de energia, ou conduzir experimentos de horticultura”

Várias agências espaciais, incluindo a NASA e a Agência Espacial Europeia, estão examinando maneiras de identificar e extrair água da lua. A NASA quer explorar as regiões desconhecidas do polo sul lunar, potencialmente usando a região como plataforma de lançamento para uma maior exploração do sistema solar e missões a Marte. No entanto, ainda estamos muito longe de sermos capazes de explorar os recursos da Lua.

Além das dificuldades técnicas, a gestão dos recursos lunares ainda é um tópico muito debatido. Rússia, China, e outros países consideram os acordos de exploração especial definidos pelos EUA como uma “garantia de monopólio” do país sobre os recursos de nosso querido satélite espacial.

Fonte: CNET

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